Brutte notizie per la vita su Marte?


Marte oggi è solo un deserto secco e arido. Tuttavia, abbondanti prove geologiche suggeriscono che l’acqua scorreva sulla superficie del Pianeta Rosso miliardi di anni fa. Quest’acqua avrebbe quindi potuto fornire un ambiente favorevole alla vita come la conosciamo. Ma questa vita ha avuto il tempo di apparire e svilupparsi? Uno studio mette in dubbio.

Come ha fatto Marte a perdere tutta la sua acqua?

Rispetto alla Terra, Marte è piccolo e meno massiccio. Di conseguenza, il pianeta ha sviluppato a campo gravitazionale limitato. Questa caratteristica ebbe conseguenze notevoli: gran parte del diazoto presente nella sua atmosfera fuggì rapidamente. Il pianeta si è poi raffreddato rapidamente, causando la solidificazione del suo nucleo, un tempo liquido. Perciò, Marte ha perso il suo campo magnetico.

Allora Marte era senza un campo magnetico a proteggerlo esposto al vento solare, che ha portato ad una graduale erosione della sua atmosfera. Allo stesso tempo, l’attività vulcanica è diminuita, poiché i vulcani agiscono come sfioratori per rilasciare l’energia in eccesso. Il declino di questa attività ha infine impedito il rilascio di gas, in particolare di anidride carbonica, essenziale per mantenere un’atmosfera densa.

Pertanto, la mancanza di azoto e anidride carbonica aggiuntivi ha ostacolato il rinnovamento dell'atmosfera marziana. I gas rimanenti alla fine si dissolsero nell'acqua liquida, il che portò ad una diminuzione della pressione atmosferica. Tuttavia, la bassa pressione atmosferica rende difficile mantenere l’acqua allo stato liquido. Pertanto, l'acqua marziana si è gradualmente trasformata in vapore. La radiazione solare ha poi contribuito alla decomposizione di queste molecole d’acqua nell’alta atmosfera.

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Gli scienziati, tuttavia, pensavano che sulla superficie di Marte fosse fluita acqua liquida. per periodi prolungati, forse anche nel corso di milioni di anni. Questa idea si basava su varie osservazioni geologiche, come la presenza di reti di valli, fiumi fossili e letti di laghi asciutti, nonché prove di minerali formati in presenza di acqua. Queste osservazioni quindi fanno ben sperare per la vita. Tuttavia, una nuova ricerca mette in discussione questa nozione.

Un passato umido più breve del previsto

Dati recenti ottenuti da simulazioni di laboratorio e osservazioni sul campo indicano che i burroni osservati su Marte potrebbero essere il risultato di processi come evaporazione esplosiva del ghiaccio di anidride carbonicapiuttosto che l'azione dell'acqua liquida per lunghi periodi.

Questa ipotesi si basa sull'idea che durante gli inverni marziani l'anidride carbonica presente nell'atmosfera si solidifica e forma ghiaccio di anidride carbonica. Quando le temperature si alzano con l’arrivo della primavera, questo ghiaccio può sublimare direttamente in gas, senza passare attraverso lo stato liquido. Questo processo è particolarmente esplosivo a causa della bassa pressione atmosferica su Marteche poi si traduce nella formazione di flussi di materia simili ai flussi di detriti osservati sulla Terra.

Acqua di Marte
Burroni su Marte con ghiaccio di anidride carbonica sui bordi. Crediti: HiRISE (esperimento di imaging ad alta risoluzione)

I ricercatori hanno simulato queste condizioni in laboratorio per comprendere meglio il processo di sublimazione del ghiaccio dell’anidride carbonica in un ambiente marziano simulato. I loro esperimenti hanno rivelato che questo processo potrebbe modellare il paesaggio marziano in modo simile all’azione dell’acquache mette in discussione l'origine di alcuni degli anfratti osservati sul pianeta rosso.

Questa scoperta ha importanti implicazioni per la ricerca della vita sul pianeta. Ciò suggerisce che i periodi durante i quali Marte avrebbe potuto sostenere condizioni favorevoli alla vita, almeno in superficie, avrebbero potuto essere più brevi di quanto precedentemente previsto. Naturalmente, questo non significa che Marte fosse completamente privo di acqua, ma solo che il suo ruolo nel modellare il paesaggio potrebbe essere stato meno significativo del previsto.

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I dettagli dello studio sono pubblicati sulla rivista Comunicazioni Terra e Ambiente.





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