Come sono riuscite le zanzare a invadere la Terra?


Responsabile del disturbo e soprattutto della trasmissione di malattie, le zanzare hanno colonizzato il pianeta. Come sono riusciti questi insetti, molto più antichi degli esseri umani moderni, a realizzare questa impresa?

Zanzare, già presenti al tempo della Pangea

Le zanzare sono regolarmente oggetto di articoli nei media. Queste pubblicazioni spesso trattano soluzioni per superarlose di trappole o altri soluzioni naturali come i pipistrelli. Frédéric Simard, direttore della ricerca in entomologia medica presso l'Istituto di Ricerca per lo Sviluppo (IRD), ha affrontato un'altra questione in un articolo pubblicato da La conversazione il 28 aprile 2024. Ha spiegato semplicemente come le zanzare sono riuscite a invadere il nostro pianeta.

Alcuni studi permettono di stimare l'arrivo delle zanzare più di 220 milioni di anni fa. Recentemente, altre ricerche hanno addirittura permesso di identificarle la più antica stirpe di zanzare, utilizzando fossili di 125 milioni di anni. Quindi, questi sono animali molto più antichi degli esseri umani moderni. A quel tempo la Terra aveva un unico continente (Pangea) e gli antenati delle attuali zanzare si stavano già moltiplicando esplorando tutti gli angoli umidi necessari alla loro riproduzione.

Strategie consolidate

Le zanzare si sviluppano per la prima volta nell'acqua durante il loro stadio larvale. Nel corso dei secoli e dell'evoluzione, lo hanno fatto testato diverse strategie in modo da sfruttare gran parte degli ambienti acquatici offerti dalla natura, ad esempio fiumi, pozzanghere e altri stagni. Alcuni preferiscono le piante tropicali e le cavità negli alberi che hanno accumulato abbastanza acqua per lo sviluppo delle larve. Citiamo anche altro luoghi molto vari dove si moltiplicano alcune specie, come le acque salmastre delle mangrovie, i fossati, i piccoli ruscelli, le fogne cittadine o anche le coppe dei vasi da fiori.

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Insomma, la presenza di acqua è potenzialmente sinonimo di moltiplicazione di una o più specie di zanzare, anche se esistono alcune regioni inospitali per questi insetti cioè luoghi dove l'acqua è ghiacciata, soprattutto ai poli e alle sommità.

zanzara tigre
Crediti: mountbatten421 / iStock

Un ruolo importante per la sopravvivenza degli ecosistemi

Oggi l’umanità lo sa più di 3.500 specie di zanzare dislocate in tutti i continenti, con diversi assemblaggi di specie la cui formazione risale al tempo della Pangea. Tuttavia, il susseguirsi di nuove generazioni separate dai continenti ha dato origine ad a accumulo di differenze genetiche che alla fine ha generato nuove specie. La genomica permette però di comprendere parzialmente la storia evolutiva di queste specie, rivelando in particolare lo straordinario potenziale adattativo delle zanzare in generale.

Secondo Frédéric Simard si tratta di selezione di varianti più efficienti che si adattano ad ambienti di diversa tipologia o ambienti mutevoli. Ciò riguarda principalmente il tasso di fertilità e la durata della gestazione, che consente alle zanzare di moltiplicarsi diversità genetica oggi significativa, generazione dopo generazione. Ciò conferisce inoltre a questi insetti dannosi maggiore reattività e resilienza ai cambiamenti, siano essi legati o meno alle attività umane.

Sebbene alcune specie di zanzare siano fonte di disturbo e soprattutto di trasmissione di malattie, la maggior parte svolge comunque un ruolo. ruolo fondamentale nell’integrità degli ecosistemi naturali. Questi insetti servono da cibo per molti animali insettivori acquatici o aerei, ma si possono citare anche le loro larve che partecipano alla degradazione della materia organica nell'acqua. Partecipano anche le zanzare adulte motivate dal loro bisogno di zucchero l'impollinazione di alcune pianteun aspetto vitale per la sopravvivenza degli ecosistemi.

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