E se il lavoro di questi geologi potesse aiutare anche nella lotta contro il cancro?


Alcuni geologi studiano il passato della Terra utilizzando un indice particolare: la proporzione tra idrogeno e deuterio. Tuttavia, questo stesso indice potrebbe anche aiutare a smascherare le cellule tumorali. Tuttavia, sono necessarie ulteriori ricerche per dimostrare questa ipotesi.

50% in meno di atomi di deuterio

L'analisi del proporzione tra idrogeno e deuterio, isotopi, consente ai geologi di studiare il passato del nostro pianeta. Ricorda che esiste un atomo di deuterio ogni 6.420 atomi di idrogeno. Tuttavia, è possibile tracciare i cambiamenti climatici analizzando, ad esempio, le variazioni di questo rapporto isotopico nei ghiacci millenari dell’Antartide. E se fosse possibile utilizzare questo indice anche per combattere il cancro? Questa ipotesi è quella di uno studio condotto dal dipartimento di geoscienze dell'Università di Princeton (Stati Uniti) e pubblicato sulla rivista PNAS il 6 maggio 2024. I ricercatori hanno così cercato di capire se anche il rapporto isotopico dell’idrogeno potesse farlo costituiscono una sorta di impronta del cancro.

atomo di deuterio
Crediti: Norwegian Digital Learning Arena (NDLA)

La scienza già sapeva che grazie al loro particolare metabolismo le cellule tumorali producono energia attraverso la fermentazione, e questo senza ossigeno. Questa capacità si riscontra in particolare nel lievito di birra. Tuttavia, la maggior parte delle cellule del corpo funzionano grazie alla respirazione, cioè con l'ossigeno inspirato dai polmoni e trasportato dal sangue. I ricercatori dello studio hanno poi coltivato cellule di fegato di lievito e di topo per analizzare il loro contenuto di idrogeno utilizzando uno spettrometro di massa.

Secondo i risultati, le cellule di lievito in fermentazione contenevano in media il 50% in meno di atomi di deuterio rispetto ai lieviti normali. Per quanto riguarda le cellule tumorali, queste sono state colpite, su scala minore, anche da una minore quantità di deuterio.

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Promettendo che la ricerca continui

Secondo i responsabili dello studio, la spiegazione avrebbe a relazione al funzionamento degli enzimi giocando un ruolo nella sintesi degli acidi grassi e agendo sullo stato di ossidazione degli acidi grassi Nicotinamide Adénine Dinucléotide Fosfato (NADP+/NADPH). In altre parole, questo tipo di agente molecolare attingerebbe agli atomi di idrogeno in modo diverso a seconda dell'attività cellulare. In attesa di conferma, questo lavoro suggerisce che il rapporto deuterio/idrogeno può consentire di rilevare il differenza nel metabolismo tra le cellule che effettuano la fermentazione, comprese le cellule tumorali, e quelle che funzionano attraverso la respirazione.

Tuttavia, nel caso in cui questo segnale isotopico sia sufficientemente importante da essere rilevato mediante un campione di sangue a fini di analisi, potrebbe rivelare la presenza di un cancro. Questa ricerca è interessante in quanto se il cancro viene rilevato precocemente, le possibilità di sopravvivenza sono generalmente più elevate. Tuttavia, gli scienziati ritengono che siano necessarie ulteriori ricerche per dimostrare definitivamente la presenza di questo segnale nel corpo umano. In effetti, finora il segnale è stato rilevato solo nelle cellule del fegato dei topi.





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