Gli “incendi zombie”, una conseguenza sorprendente del riscaldamento globale


Tra i mesi di aprile e ottobre, le alte latitudini boreali vivono la stagione delle piogge. luci delle foreste. Tuttavia, se le immagini della vegetazione in fiamme attirano facilmente l'attenzione sui social network e sui media, certi incendi si sviluppano in modo molto più discreto, nascosto alla vista, ma in modo altrettanto pernicioso…

Residui di vecchie abitazioni, bruciano sotto la neve e il freddo che accompagnano la notte polare e tendono a ritornare in superficie la stagione successiva. Questo è ciò che abbiamo chiamato incendi di zombi, riferendosi al fatto che sembrano rinati dai morti. Oltre alla loro capacità di riaccendere fiamme apparentemente dissipate, lo sono difficile da individuare e ancora più difficile da disattivare.

Uno dei primi studi focalizzati su incendi di zombi

Sebbene il fenomeno abbia suscitato un crescente interesse, la segnalazione di incendi di zombi rimane molto frammentato, limitando così la nostra capacità di valutare la loro frequenza, la loro posizione o anche la loro evoluzione nel tempo. In un articolo innovativo pubblicato sulla rivista Natura, un gruppo di ricercatori si è messo all'opera. Questo è uno dei primi studi pubblicati su una rivista peer-reviewed che affronta il fenomeno.

Analizzando 17 anni di immagini satellitari ad alta risoluzione, gli scienziati hanno mappato ogni incendio di zombi in un dominio nordamericano che comprende l’Alaska e i Territori del Nordovest. Come ? Grazie ad un algoritmo in grado di identificare la loro caratteristica firma spazio-temporale quando riappaiono in superficie. Ad esempio, all'interno o in prossimità di aree precedentemente bruciate e in un momento che non coincide con la stagione dei temporali.

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Crediti: catturare video/Vrije Universiteit Amsterdam.

Hanno scoperto che una stagione calda è segnata da temperature particolarmente elevate e incendi su vasta scala è stato necessario diffondere chiaramente gli incendi sotto la superficie. Profondo ed estremamente ricco di carbonio, il terreno torboso delle regioni boreali nutre poi le parti sotterranee durante i mesi invernali. Alcuni incendi di zombi possono persistere anche per diversi anni, consentendo allo stesso focolaio di riemergere più volte.

L'importanza del manto nevoso invernale

Oltre alla particolare costituzione del suolo organico, gioca un ruolo importante anche la comparsa sistematica del manto nevoso nella stagione fredda. “Senza neve, lo stesso tipo di incendio, ad esempio in una palude temperata, probabilmente si spegnerà perché ci sarà molta pioggia. Ma lì, una volta che c’è uno strato di neve sopra, è ben conservato” spiega Sander Veraverbeke, autore principale dell'articolo.

Infine, i ricercatori hanno scoperto che questo tipo di incendio è ancora piuttosto raro. Infatti, se possono rappresentare fino al 40% della superficie bruciata in un anno, la media 2002-2018 si avvicina appena all’1%. Tuttavia, con il continuo riscaldamento delle regioni boreali, incendi di zombi dovrebbe diventare un fenomeno sempre più presente. E questo, sia in numero che in scala. Cattive notizie per l’ambiente regionale, ma anche per il clima globale viste le notevoli emissioni di anidride carbonica (CO2) che li accompagnano.

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