I bambini hanno un buon odore e gli adolescenti puzzano, ma perché? La scienza risponde


Gli odori svolgono un ruolo molto importante nelle relazioni interpersonali in una famiglia. Lavori precedenti hanno già dimostrato che i genitori possono identificare i propri figli e preferire il loro odore a quello degli altri bambini. Le cose però si complicano notevolmente durante l’adolescenza dove questa preferenza diventa meno marcata. A differenza dei neonati, gli adolescenti infatti non profumano di rose. Quando arriva l'età ingrata e la pubertà non aiuta, l'odore avvincente del teschio di bambino, che scioglie tutti i genitori e favorisce il loro affetto e la loro propensione a prendersi cura di loro, lascia il posto ad un altro, ben meno gradevole. Ma quali sono i segnali chimici nell’odore corporeo che causano questa differenza tra neonati e bambini in età puberale?

Per scoprirlo, uno studio tedesco ha esaminato più da vicino la composizione chimica dietro odore corporeo specifico dei neonati e bambini post-pubertà.

Studiare l'odore dei neonati e degli adolescenti: un compito complesso

Prima ancora di lanciare lo studio, gli scienziati hanno dovuto anticipare una prima grande sfida: come campionare l’odore dei partecipanti, in particolare dei neonati? In effetti, non c'è nessuna procedura standardizzata e ogni tecnica utilizzata presentava vantaggi e svantaggi. Per una efficace raccolta delle sostanze volatili presenti negli odori corporei al fine di effettuare un'analisi analitica e chimica quanto più esaustiva possibile, i ricercatori hanno qui optato per semplici tessuti di cotone attaccati alle ascelle sulla biancheria da notte indossata dai bambini.

Le indicazioni erano di non mangiare cibi forti (cipolla, spezie, aglio, ecc.) né di utilizzare prodotti profumati con 48 ore di anticipo per non falsare i test. Quindi non potevano usare saponi profumati o deodoranti. Gli scienziati tedeschi furono così in grado di farlo assaggiare fedelmente l'odore di diciotto piccoli sotto i tre anni così come diciotto adolescenti post-pubertà dai quattordici ai diciotto anni che per l'occasione hanno trascorso una notte in ospedale.

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I ricercatori sono stati quindi in grado di estrarre e analizzare i composti chimici presenti sui cerotti. Ciò gli ha permesso di farlo identificarne quarantadue attraverso la spettrometria di massa, quindi utilizzando l'analisi gascromatografica e valutatori umani per annusare i campioni per valutare l'intensità degli odori e descriverli in associazione con ciascun componente dell'odore. Tuttavia, se la maggior parte lo fosse simili per entrambi i gruppialcune differenze notevoli hanno permesso di rivelare le cause della differenza olfattiva tra loro.

perché i bambini hanno un buon odore e gli adolescenti non hanno un cattivo odore?
Crediti: SIphotography/iStock

Allora perché gli adolescenti hanno un cattivo odore?

Nel gruppo più giovane, i ricercatori hanno rilevato alfa-isometilionone, composto dal gradevole odore floreale e leggermente legnoso. Nel versante adolescenziale, invece, c'erano due composti dall'odore più rancido: l'acido 4-etilottanoico (con odore di capra) e l'acido dodecanoico (con odore di cera). Tuttavia, la differenza principale risiede nella presenza di due composti steroidei dall’odore forte negli adolescenti il cui odore ricorda il muschio, il legno di sandalo, il sudore e l'urina. Tuttavia, i bambini piccoli non li producono. Il loro odore è quindi più dolce.

Nel loro studio, i ricercatori suggeriscono una possibile spiegazione, vale a dire i cambiamenti di sviluppo che si verificano nei linfonodi ascellari (chiamati anche linfonodi) al momento della pubertà. Le ghiandole sudoripare apocrine si attivano e producono precursori inodori degli steroidi rilevati dallo studio poi diventano maleodoranti a causa dei batteri. Le ghiandole sebacee secernono più sebo che, a causa dell'ossidazione legata all'esposizione all'aria ambiente, promuove una maggiore quantità di acidi carbossilici tra gli adolescenti.

Questo sorprendente lavoro potrebbe comunque consentire in futuro lo sviluppo di prodotti per l'igiene per controllare meglio gli odori. Inoltre, i ricercatori ritengono che saranno necessari altri studi complementari comprendere meglio l'impatto degli odori sui genitori. Nel frattempo l'equipe prevede comunque di studiare l'evoluzione dell'odore corporeo in altre fasce d'età, in particolare tra gli anziani, ma anche di analizzare odori molto forti, più in particolare quelli legati allo sport o al sonno prolungato.

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