i misteri di una duna stellare in movimento vecchia di 13.000 anni sono finalmente svelati


Nel deserto marocchino la sabbia si estende a perdita d'occhio e le dune regnano imponenti. Tra queste, le dune stellari sono tra le più spettacolari. Se le dune barcane (a forma di mezzaluna) e le dune lineari (purché diritte) sono più numerose, le formazioni stellari (che rappresentano solo il 10% delle dune) superano infatti tutte le altre in termini di statura e complessità. Queste misteriose strutture che popolano i deserti terrestri così come il pianeta Marte o Titano, la luna più grande di Saturno, non hanno però ancora svelato tutti i loro segreti. Uno studio pubblicato di recente ci avrà almeno permesso di conoscere meglio la duna stellare Lala Lallia, una delle più maestose.

Cos'è una duna stellare?

Secondo il professor Geoff Duller, del Dipartimento di Geografia e Scienze della Terra dell’Università di Aberystwyth (Galles), che ha partecipato allo studio: “ sono cose straordinarie, una delle meraviglie naturali del mondo. Da terra sembrano piramidi, ma dall'alto si vede una cima e, puntando in tre o quattro direzioni, questi bracci che li fanno sembrare stelle « . Aggiunge che “ dalle curve sinuose illuminate dalla luce mutevole del giorno al caleidoscopio di colori che adornano le sabbie del deserto, le dune stellari offrono uno spettacolo senza rivali nel vasto arazzo della natura. » Tuttavia, le ragioni per cui queste strutture adottano questa forma molto particolare erano fino ad ora poco comprese.

Un'analisi effettuata in Marocco, nel sud-est del paese del Maghreb, ha tuttavia permesso di conoscere meglio queste formazioni che tanto affascinano gli appassionati di geologia. I ricercatori hanno infatti studiato la duna Lala Lallia (il cui nome significa “punto sacro più alto” in lingua berbera), una duna stellare in movimento che misura 100 m di altezza e 700 m di larghezza e composto circa 5,5 milioni di tonnellate di sabbia nascosto nel mare di sabbia dell'Erg Chebbi.

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di una stella in movimento Lala Lallia deserto del Marocco Erg Chebbi
(A) Mappa del Marocco che mostra dove si trova il deserto dell'Erg Chebbi. (B) Mappa del deserto dell'Erg Chebbi: una stella indica la duna Lala Lallia. (C) Foto della duna da sud. (D) Illustrazione cartografica della duna: le linee tratteggiate rappresentano le linee di cresta e le linee continue mostrano le misurazioni effettuate con un georadar, un dispositivo geofisico puntato verso il suolo che consente di studiare la composizione e la struttura di una formazione dunale. un terreno. I punti con i numeri indicano la provenienza dei campioni studiati nello studio. Crediti: CS Bristow e GAT Duller/Scientific Reports, 2024.

La duna Lala Lallia al microscopio

Le ricerche effettuate sul posto hanno permesso di scoprire che se la base della duna era effettivamente molto antica, le parti più alte della struttura erano “ sorprendentemente giovane », secondo il ricercatore. Secondo le stime, la formazione della base è effettivamente avvenuta iniziò 13.000 anni fa e continuò fino a circa 9.000 anni fa. La superficie si è poi stabilizzata. Come spiega Duller, “ era un po' più umido di oggi. Si possono vedere tracce di radici di vecchie piante, suggerendo che la duna abbia stabilizzato grazie alla vegetazione. Sembra che sia rimasto così per circa 8.000 anni. Poi il clima ha cominciato a cambiare di nuovo e questa stella di dune ha cominciato a formarsi. » I punti più alti, più recenti, risalgono solo all'ultimo millennio.

Sappiamo anche qualcosa in più sui processi che hanno contribuito a formare la sua forma distintiva. Ciò è spiegato dal fatto che il vento soffia in due direzioni opposte : da sud-ovest e nord-est, che favorisce l'accumulo della sabbia. Un terzo vento costante proveniente da est spiega perché la duna si sposta lentamente verso ovest. Si muove di circa 50 cm all'anno..

dune di sabbia del deserto del Marocco Erg Chebbi
Dune di sabbia nel deserto dell'Erg Chebbi, Marocco. Crediti: Francisco Gomes/Unsplash

Ricerca effettuata utilizzando datazione tramite luminescenza

Per effettuare questo studio, i ricercatori hanno potuto utilizzare il file tecniche di datazione con luminescenza sviluppato dall’Università di Aberystwyth. Come spiega Geoff Duller: “ non guardiamo quando si è formata la sabbia, ma quando si è depositata. I grani di quarzo hanno la proprietà di una mini-batteria ricaricabile. Il quarzo può immagazzinare energia dalla radioattività naturale. Quando lo riportiamo in laboratorio, possiamo fargli rilasciare questa energia e farlo apparire come luce. » Per spiegarlo più semplicemente, più tempo i granelli trascorrono sottoterra, più si caricano di energia radioattivache permette di datare la loro sepoltura e di ricostruire la formazione della struttura.

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Gli studi di questo tipo sono importanti. Come ricorda lo scienziato, “ Quando stai pensando di costruire strade, condutture o qualsiasi tipo di infrastruttura, è importante tenere a mente questi dati. Queste cose effettivamente si muovono. » Inoltre, queste antiche dune sono principalmente indicatori preziosi per comprendere i climi e i processi geologici del passato. Questo permettestudiare la storia geologica della Terra. Come afferma lo studio, “ Come guardiani dei deserti della Terra, le dune stellari testimoniano il flusso e il riflusso del tempo, muovendosi silenziosamente ed evolvendosi ogni anno che passa. Il loro movimento, sebbene impercettibile all'occhio umano, riflette la natura dinamica degli ecosistemi deserticiperennemente modellato dalle forze del vento e del clima. »

L’uso della luminescenza, tuttavia, non è nuovo. Secondo uno studio datato settembre 2023, aveva infatti permesso di datare una disposizione di tronchi sulla riva di un fiume che confina con la Tanzania e lo Zambia. Questi resti, anteriori all'avvento dell'uomo moderno, esistono ancora oggi la più antica struttura in legno conosciuta.

Potete trovare questo studio pubblicato il 4 marzo 2024 sulla rivista Rapporti scientifici.





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