Il destino della nostra missione su Mercurio è incerto


BepiColombo, una collaborazione congiunta tra le agenzie spaziali europea e giapponese ESA e JAXA, raggiungerà Mercurio nel 2025. Quasi un mese fa, il team purtroppo ha identificato un problema che causava una mancanza di potenza nei suoi propulsori, che potenzialmente mette in difficoltà la missione. pericolo.

Studia Mercurio da ogni angolazione

BepiColombo è una missione spaziale ambiziosa e collaborativa tra l'Agenzia spaziale europea (ESA) e la Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA). Il suo obiettivo è esplorare Mercurio, il pianeta più vicino al Sole, e fornire informazioni cruciali sulla sua composizione, atmosfera, magnetosfera e storia geologica.

Lanciata il 20 ottobre 2018 dal Centro spaziale di Kourou nella Guyana francese, BepiColombo è la prima missione verso Mercurio dalla missione MESSENGER della NASA, che ha completato la sua esplorazione nel 2015. Promette di trasformare la nostra comprensione di Mercurio. I dati raccolti aiuteranno a rispondere a domande fondamentali sull’origine e l’evoluzione del pianeta, nonché sui processi che governano i corpi celesti vicino al Sole. Queste informazioni potrebbero anche fornire spunti comparativi per lo studio di altri pianeti rocciosi, inclusa la Terra.

BepiColombo si distingue per la sua struttura composta da tre moduli principali:

Orbiter planetario di Mercurio (MPO) : costruito dall'ESA, questo orbiter è dotato di strumenti scientifici per studiare la superficie e l'interno di Mercurio. Si concentrerà sulla mappatura della superficie, sull'analisi della composizione chimica e sullo studio della struttura interna e del campo magnetico del pianeta.

Orbiter magnetosferico a mercurio (MMO) : sviluppato da JAXA, questo orbiter è progettato per studiare la magnetosfera di Mercurio, cioè la regione circostante dove il campo magnetico del pianeta interagisce con il vento solare.

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Modulo di trasferimento del mercurio (MTM) : questo modulo trasporta i due orbiter su Mercurio. Utilizza propulsori ionici per regolare la traiettoria della missione ed eseguire le manovre necessarie per raggiungere l'orbita di Mercurio.

Venere
Nell'ottobre 2020, BepiColombo ha approfittato di una prima fionda gravitazionale offerta da Venere per guadagnare velocità e correggere la sua traiettoria portandolo verso Mercurio. Crediti: ESA / BepiColombo / MTM, CC BY-SA 3.0 IGO

Le sfide e la traiettoria della missione

Il viaggio verso Mercurio è particolarmente complesso a causa della forte attrazione gravitazionale del Sole. Per raggiungere il pianeta, BepiColombo deve quindi seguire una traiettoria che ne comprende diverse la gravità aiuta : uno attorno alla Terra, due attorno Venere e sei attorno a Mercurio stesso. Queste manovre hanno permesso alla navicella spaziale di ridurre gradualmente la sua velocità e di posizionarsi correttamente per il suo ingresso in orbita attorno a Mercurio, previsto per dicembre 2025. Tuttavia, BepiColombo dovrà fare affidamento anche sui suoi propulsori per perdere velocità.

Il 26 aprile, una manovra critica prevedeva l'incendio di questi motori. Sfortunatamente, il modulo di trasferimento no non è stato in grado di fornire energia elettrica sufficiente ai propulsori dell'astronave. Ci sono volute quasi due settimane perché un team dell'ESA, in collaborazione con i partner industriali della missione, riuscisse finalmente a risolvere parzialmente il problema.

Infatti, anche se è stata trovata una soluzione parziale, che rende possibile il ripristino Potenza di propulsione del 90%., il problema persiste. Sono pertanto necessari sforzi continui per garantire il successo della missione. I ricercatori stanno lavorando su due problemi in parallelo: capire come gli attuali livelli di propulsione potrebbero influenzare le manovre future e determinare cosa è successo esattamente ai propulsori.

Dal punto di vista del calendario, due sorvoli di Mercurio avranno luogo il 5 settembre e il 2 dicembre. Il 9 gennaio 2025 avrà luogo un sorvolo finale, dopodiché la navicella si separerà ed entrerà in orbita il 5 dicembre 2025 per l'inizio della missione scientifica.

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