Il telescopio Euclide individua più di un trilione di stelle orfane


Per la prima volta, gli scienziati hanno scoperto l'incredibile cifra di 1,5 trilioni di stelle orfane alla deriva attraverso un enorme ammasso di galassie utilizzando il telescopio spaziale Euclid. Queste stelle erranti, strappate alle loro galassie d'origine, riempiono lo spazio dell'ammasso di Perseo di una spettrale luce blu.

A caccia dell'invisibile

Il telescopio spaziale Euclid, lanciato da Cape Canaveral da SpaceX il 1° luglio 2023, è un'ambiziosa missione dell'Agenzia spaziale europea (ESA) destinata a esplorare i misteri dell'Universo, tra cui energia oscura e materia oscura.

Da un lato, l’energia oscura è una forza misteriosa che accelera l’espansione dell’Universo, mentre la materia oscura è una sostanza invisibile che non interagisce con la luce, ma costituisce gran parte della massa del cosmo. La missione di Euclid è quella di mappare la distribuzione di questi componenti oscuri per comprendere meglio la loro influenza sulla formazione e sull'evoluzione delle strutture cosmiche.

Scoperta delle stelle orfane

Durante le sue prime osservazioni, Euclide fece una scoperta sorprendente: un numero incredibile di 1,5 trilioni di stelle orfane (1,5 milioni di miliardi) alla deriva l'ammasso di Perseo. Situata a 240 milioni di anni luce dalla Terra, è una delle strutture più grandi dell'Universo. Queste stelle, strappate alle loro galassie natali, fluttuano liberamente nello spazio tra le galassie dell'ammasso, creando una luce blu spettrale chiamata luce intra-ammasso.

Questa luce intra-cluster lo è estremamente debole (migliaia di volte più scuro del cielo notturno terrestre). Tuttavia, grazie alla sua sensibilità e alle avanzate capacità di osservazione, Euclide riuscì a rilevarlo e studiarne le proprietà.

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Quali origini?

Analizzando questa luce, gli scienziati sono stati in grado di determinare da dove provengono principalmente queste stelle orfane piccole galassie interrotte o distrutte dalle interazioni gravitazionali con galassie più grandi dell'ammasso di Perseo. Più precisamente, alcune di queste stelle lo erano strappato dalla periferia delle galassie dalle forze delle mareementre altri provengono da galassie nane completamente disintegrate.

Un'altra scoperta sorprendente è stata quella

Contrariamente a quanto ci si potrebbe aspettare, queste stelle orfane non orbitano attorno alle galassie più grandi dell’ammasso. Invece si girano attorno a un punto tra le due galassie più luminose dell'ammasso, NGC 1275 e NGC 1272. Questa osservazione suggerisce che l'ammasso di Perseo potrebbe essersi recentemente fuso con un altro gruppo di galassie, interrompendo le orbite di stelle e galassie.

Euclide
Illustrazione di una galassia nana interrotta da una galassia più grande che strappa via le sue stelle. Crediti: NOIRLab/NSF/AURA/M. Zamani

Implicazioni per la comprensione degli ammassi di galassie

Le osservazioni di Euclide rivelarono anche la presenza di 50.000 ammassi globulari, dense raccolte sferiche da decine di migliaia a milioni di stelle, nell'ammasso di Perseo. Questi ammassi globulari, privi di metalli (elementi più pesanti dell'idrogeno e dell'elio), sembrano provenire dalle regioni periferiche delle galassie dell'ammasso. La loro distribuzione suggerisce che potrebbero essere l’origine di parte della luce intra-ammasso osservata.

Si noti che le scoperte fatte durante le prime osservazioni di Euclide rappresentano solo il prime 24 ore funzionamento del telescopio. Dal 14 febbraio 2024 Euclid inizierà a osservare i suoi principali obiettivi scientifici: miliardi di galassie sparse su più di un terzo del cielo. I dati raccolti forniranno una migliore comprensione dell’evoluzione delle galassie e degli ammassi di galassie e di come l’Universo sia diventato quello che è oggi.

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IL risultati ottenuti finora dimostrano il potere e il potenziale di Euclide per far avanzare la nostra comprensione dell’Universo Oscuro e delle sue componenti misteriose. Le stelle orfane dell'ammasso di Perseo sono solo l'inizio che promette molte altre affascinanti scoperte a venire.





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