James Webb individua la collisione di un asteroide nel sistema vicino


Gli astronomi hanno catturato quella che sembra essere un'istantanea di una massiccia collisione di un asteroide gigante in Beta Pictoris, un sistema stellare vicino relativamente giovane nel bel mezzo della formazione planetaria. Gli astronomi ritengono che questo evento potrebbe derivare dall'impatto dei planetesimi nel loro cammino verso la formazione di pianeti, forse anche pianeti rocciosi simili alla Terra, Marte o Venere.

Un raro avvistamento

Quasi vent'anni fa, gli astronomi osservarono un'enorme nube di particelle di polvere sottile attorno a una giovane stella situata proprio 63 anni luce dalla Terra con il telescopio Spitzer. Recentemente, concentrandosi sul calore emesso dai silicati cristallini (minerali comunemente presenti attorno alle giovani stelle così come sulla Terra e su altri corpi celesti) utilizzando il telescopio James Webb, gli scienziati non hanno trovato traccia di queste particelle osservate in precedenza. In altre parole, la nuvola di polvere era misteriosamente scomparso.

Per spiegare questa osservazione, i ricercatori suggeriscono che a collisione avvenne tra asteroidi o altri grandi oggetti attorno a questa stella circa vent'anni fa, polverizzando i corpi in particelle di polvere finissima. Inizialmente, questa polvere vicino alla stella si sarebbe riscaldata emettono radiazioni termiche identificato dagli strumenti Spitzer. I nuovi dati suggeriscono che questa polvere non lo è più rilevabileperché viene disperso verso l'esterno dalla radiazione della stella centrale del sistema.

Christine Chen, astronoma della Johns Hopkins University e autrice principale dello studio, sottolinea l'importanza di questa osservazione: “Beta Pictoris si trova in una fase di formazione planetaria in cui le collisioni di asteroidi giganti contribuiscono alla creazione di pianeti rocciosi. Ciò che stiamo osservando qui è il processo di formazione in tempo reale di questi pianeti e di altri corpi celesti”.

James Webb asteroidi Beta Pictoris
Traccia dell'emissione infrarossa di Beta Pictoris vista da Spitzer e dal telescopio James Webb. Crediti: Roberto Molar Candanosa/Johns Hopkins University

Una collisione catastrofica legata agli asteroidi

La portata della collisione è impressionante. Avrebbe infatti rilasciato una quantità di polveri pari a circa 100.000 volte quello dell'asteroide responsabile dell'estinzione del dinosauri niente aviari. Secondo i ricercatori, ciò suggerisce che probabilmente la collisione ha coinvolto a asteroide delle dimensioni di Vestail secondo corpo più massiccio nella fascia principale degli asteroidi (530 chilometri di diametro).

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Riteniamo che grandi collisioni come questa debbano essersi verificate nel nostro Sistema Solare in un’età simile come parte del processo di formazione dei pianeti terrestri. Tuttavia, nonostante la presenza già confermata di due pianeti giganti gassosi attorno a Beta Pictoris, nessun pianeta terrestre è stato ancora identificato.

Questa affascinante scoperta evidenzia ancora una volta la potenza dell'osservazione a infrarossi resa possibile dal telescopio James Webb.

La ricerca è stata presentata da Chen al 244esimo incontro dell'American Astronomical Society a Madison, Wisconsin.





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