La finestra di reso si sta chiudendo per Starliner


Due astronauti della NASA, Butch Wilmore e Suni Williams, sono attualmente a bordo della Stazione Spaziale Internazionale (ISS) a seguito di problemi tecnici riscontrati dalla navicella spaziale Starliner della Boeing. Questa complessa situazione solleva preoccupazioni e richiede una valutazione approfondita prima di qualsiasi ritorno sicuro degli astronauti sulla Terra.

Un problema di elio

Il volo inaugurale con equipaggio dello Starliner ha avuto luogo con successo il 5 giugno da Cape Canaveral, in Florida. Sfortunatamente, la capsula ha subito problemi. I tecnici lo hanno infatti individuato cinque perdite di elio nel sistema propellente della nave, mettendo a repentaglio la sicurezza e la stabilità necessarie per un ritorno sicuro. Queste perdite infatti compromettono il sistema di propulsione fondamentale per le manovre orbitali e il controllo della discesa della navicella verso la Terra.

I problemi di perdita di elio nei veicoli spaziali, come quello osservato sullo Starliner, possono essere attribuiti a diversi fattori tecnici e ambientali specifici dell’ambiente spaziale e dei sistemi di propulsione utilizzati.

Le navi sono sottoposte a forti sollecitazioni variazioni di temperatura, pressione e livelli elevati di radiazione. Queste condizioni estreme possono quindi esercitare uno stress significativo su materiali e sistemi, causando talvolta danni. microfessurazioni o cedimenti di giunti e tubazioni dove è immagazzinato l’elio.

Nel caso dello Starliner, l’elio viene utilizzato come gas pressurizzato per alimentare i sistemi di propulsione. Viene immagazzinato a temperature estremamente basse (criogeniche) per mantenere la sua massima densità ed efficienza energetica. Tuttavia, i sistemi criogenici lo sono particolarmente sensibile alle perdite di carico e alle perdite a causa delle condizioni necessarie per lo stoccaggio e la gestione dell’elio a queste temperature.

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Starliner
La navicella spaziale CST-100 Starliner della Boeing è attraccata alla Stazione Spaziale Internazionale durante la missione di test di volo con equipaggio. Crediti: NASA

Starliner potrà tornare?

Gli ingegneri della Boeing e della NASA stanno attualmente lavorando per comprendere le cause esatte di queste perdite di elio e per sviluppare soluzioni che garantiscano la sicurezza degli astronauti a bordo della Starliner. Tuttavia, il carburante limitato del modulo Harmony a cui è attraccato lo Starliner fa sì che quest’ultimo possa solo rimanere attraccato per 45 giorni. La finestra per un volo di ritorno sicuro si sta quindi gradualmente restringendo.

Inizialmente, il ritorno della capsula sulla Terra era previsto per il 13 giugno. Il 21 giugno la missione era prolungato una prima volta fino al 25 giugno. Alla fine, la NASA ha deciso di estendere nuovamente fino a lugliosenza fornire una data precisa.

Ricordiamo che Starliner fa parte del programma Commercial Crew della NASA che ha lo scopo di ripristinare la capacità degli Stati Uniti di inviare astronauti sulla ISS dopo la chiusura delle navette spaziali nel 2011. Questo programma ha visto anche lo sviluppo di successo del Crew Dragon di SpaceX che ha effettuato dodici voli con equipaggio dal 2020.

Da parte sua, la Boeing non conosce le prime battute d’arresto. Un primo volo di prova senza equipaggio nel 2019 è stato notevolmente influenzato da un errore critico del software. La capsula ha poi riscontrato problemi tecnici con i paracadute e altri componenti.





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