L’accélérateur de startups poursuit le PDG de Coinbase, Brian Armstrong, affirmant qu’il a braconné les connaissances et le personnel clés de la startup


Le PDG de Coinbase, Brian Armstrong, a promis d’investir dans le projet de jeton blockchain Knowledgr afin de « voler » son travail pour son propre projet ResearchHub, selon un nouveau procès. L’accélérateur de startups MouseBelt, qui avait déjà investi dans Knowledgr, a déposé une plainte devant la Cour suprême de Californie la semaine dernière.

MouseBelt poursuit Armstrong, Coinbase et ResearchHub pour fraude, ingérence intentionnelle et négligente dans les relations contractuelles à des fins d’avantage économique et « enrichissement sans cause » à ses dépens.

Il met en évidence un problème d’éthique courant dans le secteur des crypto-monnaies et dans les industries technologiques au sens large : les principaux acteurs avec des soldes bancaires importants utilisent des promesses d’investissement pour accéder aux informations détenues par des startups beaucoup plus petites qu’ils considèrent comme potentiellement lucratives ou comme rivales. Ensuite, ils annulent l’accord ou débauchent le personnel clé du plus petit projet pour en faire profiter le leur.

MouseBelt allègue qu’Armstrong est allé dans le dos en contactant en privé le fondateur de Knowledgr, Patrick Joyce, indiquant un investissement de 740 000 $ à 1,5 million de dollars de Coinbase Ventures. Il a ensuite changé cela en un investissement personnel de 1% dans Knowledgr pour seulement 50 000 $, mais a ajouté l’incitation que Coinbase pourrait répertorier le jeton de Knowledgr sur sa plate-forme.

Le problème est que l’accélérateur de MouseBelt avait déjà signé un contrat et investi dans Knowledgr lui-même. La startup a promis d’ouvrir et de crowdsourcing la recherche scientifique et aurait pu être le premier projet du genre à être lancé.

MouseBelt a suggéré que Joyce était à la fois naïf dans ses relations commerciales et désespéré pour tout investissement, car il faisait face à une dette étudiante importante qui l’empêchait d’obtenir un diplôme en médecine. Joyce a ensuite donné à Armstrong et Coinbase « un accès gratuit à tout ce que Knowledgr possédait », y compris des informations confidentielles.

La poursuite allègue qu’Armstrong a utilisé « l’anxiété et la cupidité financières » de Joyce comme levier, proposant de rembourser les dettes étudiantes de Joyce dans le cadre d’un accord visant à prendre une participation majoritaire dans Knowledgr et à fermer efficacement MouseLabs.

Les deux avaient initialement essayé de garder l’arrangement caché, mais Joyce a ensuite admis à MouseLabs ce qui s’était passé. Il a rejeté l’offre d’Armstrong en raison de l’arrangement de MouseLab, mais l’accélérateur a déclaré qu’il avait déjà transféré une quantité substantielle d’informations clés à Armstrong et s’était engagé dans le référentiel GitHub de ResearchHub. Il a également accepté une offre pour occuper plus tard un poste chez ResearchHub tout en restant le fondateur de Knowledgr.

En janvier 2020, Joyce a finalement admis tout cela à MouseLabs et a rejoint ResearchHub, coupant ainsi toute communication avec MouseLabs. Sans son fondateur et son avantage concurrentiel en tant que pionnier dans son domaine, Knowledgr est effectivement devenu sans valeur pour MouseLabs. Le titre officiel de Joyce est désormais celui de directeur scientifique de ResearchHub, un titre que le costume dit avoir officiellement accepté tout en travaillant sur le projet Knowledgr.

MouseLabs demande un procès devant jury complet et la première conférence de gestion de cas est prévue pour le 18 mai 2022.

Course à la construction d’une plateforme d’incitation à la recherche ouverte

Knowledgr et son prédécesseur Co-Lab LLC se voulaient une plate-forme de crowdsourcing pour la recherche universitaire. Il a favorisé la collaboration plutôt que la concurrence, en utilisant des incitations symboliques pour les éditeurs et les scientifiques au lieu de l’approche traditionnelle de « paywall » sur la plupart des référentiels de recherche. Cela conduirait, espérons-le, à une plus grande transparence et diversité de pensée dans la recherche scientifique en offrant un meilleur accès au financement pour les chercheurs moins connus.

Selon la poursuite, le ResearchHub d’Armstrong a adopté une approche très similaire. Avant que le projet ne soit officiellement annoncé ou même n’ait un nom, Armstrong avait lancé le concept sur un forum public pour solliciter des opinions. Joyce avait contacté Armstrong pour l’informer du travail de Knowledgr, à quel point les deux ont commencé à correspondre régulièrement.

Armstrong a utilisé son pouvoir et son influence délibérément et de manière secrète pour acquérir des connaissances et tuer un rival potentiel de son propre projet, selon la poursuite.

Avoir Armstrong et/ou Coinbase en tant qu’investisseur serait un grand pas dans la porte pour obtenir une liste d’actifs sur l’échange de Coinbase. Une cotation en bourse majeure est également considérée comme un ticket d’or vers la richesse dans un monde où la plupart des projets de blockchain languissent sur des plates-formes mineures et ont du mal à attirer l’attention des commerçants actifs.

Face à une offre de ces acteurs de premier plan, il est difficile pour les fondateurs de startups en difficulté de résister, et ils peuvent ignorer ou ignorer les obligations contractuelles envers les investisseurs précédents. Bien que les allégations de MouseLab n’aient pas encore été testées devant les tribunaux, l’histoire est familière dans le monde des affaires, en particulier dans le domaine de la cryptographie, où l’éthique des affaires passe souvent au second plan.

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