Le tenie erano già diffuse ai tempi dei dinosauri


Gli scienziati hanno a lungo ipotizzato che le tenie, fastidiosi parassiti intestinali, esistano da tempo immemorabile, ma finora mancavano prove fossili dirette che confermassero questa teoria. Adesso è così. Un team internazionale di ricercatori annuncia di aver identificato una di queste creature rimasta bloccata nell'ambra per circa 100 milioni di anni, fornendo così nuove prospettive sull'evoluzione di questi parassiti e sulla loro antica convivenza con altri organismi.

Una scoperta eccezionale sulla tenia

Onnipresente negli ecosistemi attuali, parassiti sono raramente conservati nella documentazione geologica, in particolare nei vermi come la tenia. Questi parassiti, che appartengono al gruppo specializzato di platelminti (o platelminti) hanno un ciclo vitale complesso che coinvolge almeno due host e infettare una varietà di vertebrati. Si nutrono delle sostanze nutritive presenti nell'intestino delle loro vittime, aggrappandosi tramite teste munite di uncini, ventose o tentacoli. Possono infettare ulteriormente una varietà di ospiti, compresi gli esseri umani e il bestiame, e si diffondono generalmente attraverso uova o larve consumate in alimenti, suolo o acqua contaminati.

I loro fossili lo sono comunque eccezionalmente raro a causa dei loro tessuti molli e degli habitat nascosti. Fino ad ora, l’unico esempio ampiamente accettato di fossile di tenia risale al Permiano, sotto forma di uova scoperte nel coprolite di uno squalo. Questa rarità di corpi fossili ha quindi limitato notevolmente la nostra comprensione della loro evoluzione iniziale, il che attribuisce un'importanza significativa a questa scoperta.

Un frammento identificato nell'ambra

Questo fossile preistorico, identificato nell'ambra Kachin del Cretaceo medio proveniente dalla valle di Hukawng nel nord del Myanmar, offre una rara visione della storia evolutiva delle tenie. L'ambra, formatasi su una costa preistorica, si sarebbe conservata in modo più preciso un frammento di quello che sembra essere un tentacolo di tenia. Le caratteristiche di questo frammento corrispondono a quelle degli esemplari moderni noti per infettare pesci elasmobranchi come razze e squali.

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La tenia fossile (A) a confronto con una tenia moderna (B). L'immagine C mostra un'immagine al microscopio elettronico a scansione di un tentacolo di tenia vivo. Crediti: Istituto di Geologia e Paleontologia di Nanchino.

I ricercatori ritengono che questo esemplare fossilizzato abbia infettato un ospite di elasmobranchi che si era riversato su una spiaggia a causa di una marea o di una tempesta. In seguito, l'animale sarebbe stato morso da un predatore o spazzino terrestre, con conseguente rilascio del tentacolo della tenia, che sarebbe rimasto impigliato nella resina di una pianta vicina.

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Rappresentazione artistica di come la tenia all'interno di un pesce elasmobranco spiaggiato, come una razza o uno squalo, potrebbe essere stata estratta da un predatore o uno spazzino (al centro), prima di rimanere intrappolata in un pezzo di resina (a sinistra). Crediti: Yang Dinghua

Questa scoperta mette in discussione le conoscenze precedenti sulla storia evolutiva delle tenie. Sebbene gli scienziati abbiano stimato che questi parassiti esistessero da circa 100 milioni di anni, la mancanza di prove fossili dirette ha reso questa teoria difficile da confermare. Questo fossile fornisce però una conferma tangibile della loro antichità come parassiti intestinali.

I dettagli dello studio sono pubblicati sulla rivista Geologia.





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