L’Europa si concentrerà presto su Encelado e sul suo potenziale per la vita


Encelado, la luna ghiacciata di Saturno, attira l'attenzione degli scienziati. Ciò che si trova sotto la sua superficie ghiacciata suscita vivo interesse: un oceano di acqua calda e salata. L'Agenzia spaziale europea (ESA) considera ora lo studio di questa piccola luna, di soli 500 km di diametro, una priorità assoluta. E per una buona ragione, potrebbe offrire indizi cruciali sulla vita nel nostro Sistema Solare.

I misteri di Encelado

Sebbene le sue dimensioni siano modeste rispetto ad altre lune di Saturno e ad altri corpi celesti del nostro Sistema Solare, Encelado è pieno di misteri sotto la sua superficie ghiacciata. La sua scoperta oceano sotterraneoil cui volume è stimato in una quantità impressionante di quindici milioni di chilometri cubiè stato un momento rivoluzionario nella nostra esplorazione dello spazio.

Questa straordinaria scoperta è stata resa possibile grazie alle attente osservazioni della sonda spaziale Cassini della NASA. Durante le sue esplorazioni attorno a Saturno, Cassini lo rilevò pennacchi d'acqua che sgorgano dalla superficie ghiacciata di Encelado. Questi getti d'acqua, che fuoriescono dalle fratture della crosta ghiacciata della luna, hanno catturato l'attenzione degli scienziati e hanno aperto la strada a ulteriori ricerche su questa affascinante luna.

Questi pennacchi costituiscono davvero una grande rivelazione. Non solo forniscono prove convincenti dell’esistenza di un oceano sotto la superficie ghiacciata della Luna, ma offrono anche un’opportunità senza precedenti per studiare da vicino la composizione chimica della sua acqua. Le piume di Encelado lo sarebbero davvero ricco di composti organici e sostanze chimiche che potrebbero fornirlo condizioni favorevoli alla vita microbica.

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Cassini Encelade
Illustrazione della sonda Cassini che vola attraverso i pennacchi di Encelado nell'ottobre 2015. Crediti: NASA / JPL-Caltech

Priorità all'esplorazione

Nell’ambito del suo piano a lungo termine, Viaggio 2050, l'Agenzia spaziale europea ha scelto di dedicare particolare attenzione alle lune dei pianeti giganti del Sistema Solare. Per l’occasione è stato mobilitato un team di planetologi e ingegneri di alto livello con l’obiettivo di sviluppare concetti di missione volti all’esplorazione di questi mondi lontani. Encelado lo era selezionato come bersaglio preferitograzie al suo potenziale unico di sostenere la vita.

L'obiettivo principale di tale missione sarebbe quindi quello di studiare la sua potenziale abitabilità esaminando le interazioni tra il suo ambiente e il suo interno. Gli scienziati cercherebbero anche segni di vita passata o presente nei pennacchi lunari, così come qualsiasi sostanza chimica superficiale adatta alla vita.

Naturalmente al momento questa è solo un’idea sulla carta. Inutile dire che una missione su Encelado richiederà tecnologie avanzate e investimenti considerevoli. Tuttavia, le potenziali ricompense in termini di conoscenza sull’origine della vita nell’Universo valgono la pena. Se un giorno verrà sviluppato, questo progetto potrebbe essere lanciato nei primi anni 2040.





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