No, i mammiferi maschi non sono più grandi delle femmine


Anche se pesa in media tre tonnellate, la femmina dell'elefante non mostra la corporatura dei maschi, che è più imponente. È la stessa cosa anche con la leonessa, più piccola del leone. Queste differenze fisiche, che chiamiamo dimorfismo sessuale, tendono a rafforzare questa immagine consolidata del fisico del mammifero maschio che è imponente rispetto a quello della femmina. A suo tempo, Carlo Darwin era anche convinto che funzionasse così. Tuttavia, uno studio recente sfida questa convinzione ostinata, arrivando a dimostrare che gli esempi sopra riportati rappresentano più l’eccezione che la norma.

Questa idea che i mammiferi maschi siano più imponenti, da dove viene esattamente?

Per spiegare da dove viene questa convinzione, dobbiamo prima tornare alle origini di selezione naturale. Si tratta infatti di trasmettere i geni alla generazione successiva che danno origine alla specie caratteristiche che ne consentono la sopravvivenza. Ciò include caratteristiche come la capacità di dare alla luce più figli, una durata di vita più lunga o addirittura una maggiore fertilità. Tuttavia, la dimensione è una delle sue caratteristiche. Lei porta potere e accesso a nuove fonti alimentari vantaggioso per una migliore possibilità di sopravvivenza nel suo ambiente.

Tuttavia, la selezione naturale è una cosa, ma gli animali hanno comunque bisogno di riprodursi per poter continuare il loro lavoro… È qui che entra in gioco un secondo livello di selezione: selezione sessuale con conseguente competizione tra maschi e femmine per riprodursi. Nei mammiferi, si ritiene generalmente che questa selezione sessuale sia più particolarmente importante nei maschi. Tra i cervi, più grande è il cervo maschio, più attirerà le femmine e sarà in grado di vincere i suoi combattimenti contro i suoi rivali più deboli. Troviamo la stessa cosa negli elefanti marini o anche nei gorilla, una corporatura imponente porterà dominio e successo riproduttivo. Tuttavia, devi stare attento.

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un cervo e la sua cerva grandi come mammiferi
Crediti: Sander Meertins/iStock

Fare attenzione a non estrapolare ad altre specie

Gli studi che indagano le differenze di altezza tra i due sessi si concentrano generalmente su animali più grandi, famosi e “carismatici”.. Tuttavia, questo lavoro presta poca attenzione agli altri mammiferi, e in particolare ai roditori e ai pipistrelli che rappresentano tuttavia più della metà dei mammiferi. I pochi studi esistenti su animali meno studiati tendono a dimostrare che non vi è alcuna differenza di dimensione o addirittura, talvolta, che le femmine possono superare i maschi in termini di dimensioni. Eppure il discorso sulla superiorità maschile in termini di taglia è persistito nel corso degli anni.

Per arrivare finalmente al fondo della storia e saperne di più su queste disparità, a analizzare Uno studio più completo è stato condotto dall’Università di Princeton (Stati Uniti). Tuttavia, esaminando i set di dati, questa ricerca mostra che non tutto è così semplice come pensavamo.

Centinaia di mammiferi messi al microscopio

Dopo aver confrontato 429 specie, gli scienziati hanno scoperto che i maschi erano più grandi di nel 45% delle specie nei loro dati. Tuttavia non costituiscono la maggioranza. In Nel 16% dei casi, le femmine avevano una corporatura più grande e nel 39% dei casi non c'era effettivamente alcuna differenza significativa nella loro altezza.

confronto delle dimensioni dei mammiferi maschi e femmine
Qui, il viola indica i casi in cui la femmina è più grande. I maschi più grandi sono in blu mentre il giallo mostra dimensioni equivalenti. Il grafico a torta riassume i dati per tutti i mammiferi studiati. Per maggiore precisione si può fare riferimento ai dati presenti nel grafico, classificati secondo i diversi ordini. Crediti: Kaia J. Tombak, Severine BSW Hex e Daniel I. Rubenstein/Nature Communications, 2024

Alcuni dettagli sui risultati dell'analisi

Secondo questo lavoro, i divari si ampliano a seconda dei gruppi e differenze più notevoli possono apparire in alcune specie. Per esempio, la metà di tutti i pipistrelli ha femmine più grandi dei maschi e può salire fino al 60% nei conigli o lepri. Per quanto riguarda cavalli, lemuri, talpe dorate e tenrec, le dimensioni erano abbastanza equivalenti, così come quasi la metà dei roditori.

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I maschi più grandi dominano ancora in alcune categorie. Tra i carnivori, e in particolare negli orsi, nei gatti e persino nelle foche, i ricercatori non hanno trovato, ad esempio, femmine più grandi. Negli elefanti marini la differenza tra i sessi era particolarmente visibile nei maschi in media tre volte più grandi delle femmine. Questi dati sorprendenti riflettono anche un’altra realtà. Quando i maschi sono effettivamente più grandi, la differenza è più significativa rispetto a quando le femmine impongono di più. Sono infatti nella media 1,3 volte più grande di loro mentre la differenza no superiore a 1.1 quando sono loro a dominare in termini di dimensioni.

Questo studio solleva domande interessanti

Questa ricerca mostra fino a che punto gli scienziati tendono a farlo trascurare l'analisi delle femmine e di alcune specie forse visto come meno attraente o carismatico. Sollevano anche nuove domande sulla selezione sessuale. Ad esempio, la dimensione equivalente fornisce un vantaggio particolare a una specie? Inoltre, essere più grandi è necessariamente più vantaggioso e, nei casi in cui i maschi sono più piccoli, dovrebbero competere in altro modo oltre al combattimento? Questi lavori studiano comunque solo il 7% dei mammiferi. Ulteriori studi su altre specie potrebbero comunque consentire di confermare o meno questi risultati e dimostrare quanto la dimensione sia un argomento chiave nella guerra tra i sessi.





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