Pista di pattinaggio nel deserto, affitto non pagato… gli Arizona Coyote alla fine non sopravvissero nella NHL



Era uno dei loghi della NHL più famosi. Quella degli Arizona Coyotes, una delle 32 franchigie della North American Pro League. Raffigurava un coyote di tutti i colori con in mano una mazza da hockey sul ghiaccio, disegnato in stile “kachina”, queste piccole bambole di legno della cultura delle tribù di nativi americani che vivevano in questo stato nel sud-ovest degli Stati Uniti. Ma è un logo che non vedremo più, almeno per qualche anno.

Inizialmente, erano interessati a una nuova squadra di hockey su ghiaccio creata come parte di un'espansione, ma alla fine i Coyote furono consegnati loro su un piatto dal commissario della Lega Gary Bettman, che era stanco della situazione di una franchigia e del suo proprietario che lui sostenuto fermamente fino a un mese fa.

Un franchising senza precedenti

La storia movimentata di questo franchise continua quindi. Inizialmente si trattava dei Winnipeg Jets, squadra fondata nel 1972 in una lega concorrente, la WHA, aggregata alla NHL sette anni dopo. Nonostante si trovassero in una grande città del Canada (la sesta con quasi 750.000 abitanti), i Jets avevano problemi finanziari e non riuscivano a raggiungere la vetta: nessun titolo iridato, nessuna finale giocata e nemmeno la partecipazione ad una conferenza finale.

Una dichiarazione di fallimento e quattro vendite

Gli inizi sono promettenti con una presenza agli spareggi nei primi quattro anni e alcuni giocatori interessanti, come gli americani Keith Tkachuk e Jeremy Roenick o il portiere russo Nikolaï Khabibouline. Ma non durerà. Non solo i Coyote non vedranno mai la finale, ma cadranno ulteriormente nelle profondità del campionato. A parte una finale di conference persa nel 2012, niente in cui affondare i denti.

Dal punto di vista finanziario non andrà molto meglio. Nel 2009, la franchigia dichiarò bancarotta e fu gestita per quattro anni dalla stessa NHL. Poi, nel 2013, 2014, 2017 e 2019, la squadra ha avuto nuovi proprietari, l'ultimo dei quali è stato il miliardario Alex Meruelo. Alla fine, come per chiudere la loro bara, i Coyote si ritrovarono privati ​​della pista di pattinaggio.

Senzatetto

Dal 2003 suonano a Glendale, cittadina alla periferia di Phoenix, su una pista di pattinaggio da 17.000 posti. Ma tre anni fa il comune di 250.000 abitanti aveva annunciato di non voler più ospitare la franchigia della NHL a causa dell'affitto non pagato. Sono state avviate trattative con la città di Tempe, anch'essa situata non lontano da Phoenix. Ma quando sono stati intervistati, i residenti hanno rifiutato di consentire al loro comune di ospitare una squadra. Anche Mesa e Scottsdale, altre città dello stato, hanno detto no.

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Per due anni gli Arizona Coyotes hanno giocato in una pista universitaria con soli 5.000 posti. La squadra era giovane – solo due giocatori avevano 30 anni o più – ma c'erano alcune figure promettenti, tra cui Logan Cooley, 19 anni e 44 punti segnati quest'anno nella sua prima stagione da professionista. Non abbastanza per salvare i Coyote.

Proprietà intellettuale mantenuta

Si dirigono quindi a Salt Lake City, città interessata a ospitare i Giochi Olimpici Invernali del 2034. Avere una franchigia NHL e una pista di pattinaggio da 14.000 posti (il Delta Center) sarebbe un buon punto. Agli Arizona Coyote potrebbe però essere offerta un'altra possibilità. Alex Meruelo ha infatti mantenuto la proprietà intellettuale della squadra (nome, logo, colori, palmares). Ha cinque anni per ricostruire un nuovo franchise e trovare una pista di pattinaggio.



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