Proprio come noi, gli elefanti si chiamano per nome


Se nella cultura popolare gli elefanti vengono chiamati Babar, Dumbo, Tantor o addirittura Jumbo, sembra che anche in natura a questi animali venga assegnato un nome proprio. Tuttavia, questo è un fenomeno molto raro in natura. Dopo prima ricerca che già suggeriva questa possibilità nel 2023lo stesso team di ricercatori ha continuato le sue indagini e questa volta è tornato con un nuovo studio pubblicato il 10 giugno che conferma infatti che tra due trombe, questi pachidermi possono emettere ringhi in cui possono nascondere i nomi.

Darsi nomi a vicenda, un fenomeno insolito in natura

Il delfino e il pappagallo si distinguono dagli altri animali per la capacità di rivolgere un richiamo ai loro conspecifici semplicemente imitando la firma vocale del destinatario. Per quanto riguarda i tursiopi, i tursiopi, ogni animale, ad esempio, ha un proprio fischio che gli altri cetacei della sua specie possono ripetere per indirizzarlo specificatamente. Tuttavia, fino ad oggi, solo un animale poteva assegnare un nome arbitrario al destinatario del suo richiamo: uomo. Per illustrare questo, facciamo l'esempio di un pollo. Un esempio di nome arbitrario, in quanto tratto dal linguaggio umano, potrebbe essere « gallinaceae » in contrapposizione al nome iconico dove designeremmo l'animale con « cot cot », richiamando così il suono emesso dall'esemplare. Quindi, prima di questo nuovo studio, si pensava così l'uso del nome arbitrario era unico per l'uomo.

Tuttavia, fin dai suoi inizi nel 1975 nello studio degli elefanti della savana (Loxodonta africana), la biologa Joyce Poole sospetta l'uso dei nomi tra gli elefanti. Lo ha notato spesso gli elefanti sembravano rispondere ai richiami dei loro simili. « Sospettavo che gli elefanti avessero un modo per indirizzare i loro richiami a un individuo specifico “, spiega deplorando: “ Non avevo idea di come lo facessero ».

Ricordiamo inoltre che gli elefanti possono emettere a gamma molto ampia di vocalizzazioni molto complesse (che vanno da trombe a trombe a ringhi, a volte a frequenza molto bassa e impercettibili all'orecchio umano). Questo quindi fa lo studio e l'interpretazione della loro comunicazione non potrebbe essere più difficile. Questo studio mirava quindi a vedere le cose più chiaramente, in particolare esplorando il fenomeno dell'essere chiamati con un nome che sarebbe loro specifico.

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Crediti: Larry Li/Unsplash

Uno studio approfondito dei suoni prodotti dagli elefanti

Per studiare il linguaggio degli elefanti, i ricercatori hanno potuto fare affidamento sulle registrazioni effettuate dall'associazione Salva gli elefanti all'interno della Riserva Samburu e del Parco Nazionale Amboseli in Kenya. Potevano così identificare 469 chiamate di 101 elefanti a 117 destinatari utilizzando ringhi associati a momenti di contatto, saluto o cura tra questi animali (ad esempio quando si avvicinavano tra loro o si prendevano cura dei cuccioli di elefante), ritenendo che questi momenti particolari fossero più favorevole all'uso dei sostantivi. Hanno inoltre potuto contare su una nuova tecnica di elaborazione del segnale e di machine learning (grazie all'intelligenza artificiale) per una migliore identificazione delle chiamate in base alle caratteristiche acustiche.

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Tuttavia, le analisi mostrano chiaramente che “ gli elefanti non solo usano a vocalizzazione specifica per ogni individuoma che loro riconoscere e reagire a una chiamata destinata a loro ignorando quelli indirizzati agli altri », spiega Michael Pardo, uno degli autori principali dello studio pubblicato su Nature Ecology & Evolution che è anche uno specialista in comunicazione pachiderma presso la Colorado State University. Questo lavoro supporta quindi “ l'idea che gli elefanti possono inventarsi nomi arbitrari l'uno per l'altro « , Aggiunge.

Per garantire l'accuratezza delle loro osservazioni, gli scienziati hanno condotto vari esperimenti sul campo. In particolare, facevano ascoltare ai pachidermi registrazioni che erano destinate a loro o meno. Tuttavia, gli elefanti hanno risposto in modo chiaro e hanno mostrato più entusiasmo quando i ricercatori hanno utilizzato i richiami che portavano i loro nomi. Successivamente gli animali si avvicinavano all'altoparlante oppure guardavano dietro la fonte dell'emissione sonora. Al contrario, le risposte erano nullo quando le chiamate non portavano il loro nome.

Due sottigliezze messe in luce dallo studio

Le osservazioni qui mostrano alcune sottigliezze sorprendenti. Ad esempio, un individuo potrebbe rivolgersi a un altro utilizzando un segnale specifico. Tuttavia, questo segnale non lo era non necessariamente utilizzato da altri elefanti per rivolgersi a questo stesso individuo. Per fare un confronto, è un po' come quando un amico si riferisce a una persona cara con un soprannome e un altro amico ne usa un altro per chiamare la stessa persona amata. Tuttavia, nonostante questi diversi soprannomi, la persona sa con certezza a chi si rivolge. Gli elefanti sembrano quindi capaci di questa stessa comprensione, attestando ulteriormente la loro incredibile intelligenza.

Inoltre, secondo lo studio, queste chiamate venivano utilizzate più frequentemente da remoto o quando un elefante adulto parlava con un elefantino. L'uso più frequente delle chiamate da parte degli individui più anziani suggerisce quindi l'idea che questa capacità di usare i nomi potrebbe chiedere anni di apprendimento.

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MAMMIFERI SELVATICI elefanti pachidermi
Crediti: Baluda/Pixabay

Una finestra aperta sulla cognizione negli elefanti

Infine, questo studio getta una luce senza precedenti sulle impareggiabili capacità cognitive di questi animali. Anche questo pone domande sull’origine evolutiva di questo talento. Come gli esseri umani, questi pachidermi mantengono legami molto forti con i membri della loro famiglia e del loro gruppo. Tuttavia, questo lavoro suggerisce che, indipendentemente da noi, sono riusciti a sviluppare meccanismi di comunicazione incredibilmente evoluti per rivolgersi a vicenda. Ciò suggerisce quindi la possibilità che elementi comuni nei nostri ambienti sociali potrebbe aver portato allo sviluppo di questa capacità di richiamo, sollevando così interessanti interrogativi sulla questione dell'evoluzione del linguaggio nel mondo animale.

Ricordiamo a questo proposito che 90 milioni di anni fa gli antenati di questi pachidermi si differenziarono dai primati e dai cetacei (altri animali che utilizzano forme di comunicazione complesse), rafforzando così la teoria della l’importanza di una ricca vita sociale all’interno dei nuclei familiari allargati versare sviluppare forme di linguaggio più sofisticate.

Sull’importanza di questa ricerca che è appena agli inizi

In ogni caso, i ricercatori insistono sul fatto che la ricerca è solo all’inizio. In particolare, non escludono il fatto che gli elefanti potrebbero esserlo, ad esempio in grado di designare altri oggetti con cui interagiscono, a cominciare dal cibo, dall'acqua e anche dai luoghi. Sebbene sia agli inizi, questa ricerca porta la speranza che un giorno potremo farlo capire meglio il linguaggio degli elefanti e perchè no riescono a comunicare direttamente con loro.

Questa entusiasmante prospettiva potrebbe quindi aiutare a evitare conflitti tra esseri umani ed elefanti partecipare alla conservazione di questi meravigliosi animali che affrontano una serie di sfide che potrebbero mettere a repentaglio la loro sopravvivenza. “ Questo studio apre una finestra su come funzionano le loro menti », conclude George Wittemyer, uno degli autori dello studio. “ Stiamo facendo un passo avanti verso una migliore comprensione di questi animali, il che potrebbe aiutarci vivere meglio con loro. »

Visualizza lo studio completo ecco e il comunicato stampa su questa pagina.





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