Quando gli esseri umani e i Neanderthal iniziarono a “uscire insieme”?


Sebbene i Neanderthal si estinsero circa 40.000 anni fa, alcuni dei loro geni persistono nel DNA della maggior parte degli esseri umani moderni, suggerendo che i nostri antenati avevano un debole per questi ominidi tozzi con arcate sopracciliari pronunciate. Una nuova ricerca rivela quando si sono verificati questi scambi genetici.

Traiettoria di introgressione

Per ricostruire questa storia, gli autori di uno studio hanno analizzato il genoma di 59 antichi Homo sapiens risalenti da 45.000 a 2.200 anni fa. Tra questi, 33 vissero più di 10.000 anni fa, incluso il famoso uomo siberiano Ust'-Ishim.

Questi genomi sono stati confrontati con quelli di 275 esseri umani attuali provenienti da tutto il mondo. Utilizzando un software per computer, i ricercatori hanno poi tracciato l'evoluzione dei geni Neanderthal nel corso dei millenni e ha determinato quante generazioni hanno impiegato per divergere in quel modo.

« Misurando la covarianza ancestrale per ciascuno dei sedici antichi individui vissuti tra 40.000 e 20.000 anni fa, deduciamo che il flusso genetico dei Neanderthal si è verificato tra 321 e 950 generazioni prima che questi individui vivessero.“, scrivono gli autori di lo studio. Nello specifico, hanno scoperto che l’introgressione del DNA di Neanderthal nel genoma umano moderno è avvenuta in un periodo di 6.832 anni, con una durata media dell’introgressione di 47.124 anni.

In altre parole, ebbe inizio la storia d’amore tra l’Homo sapiens e i Neanderthal circa 47.000 anni fa e durò quasi sette millenni.

Il saggio di Neanderthal
Crediti: per gentile concessione di E. Daynes

Impatto sull'evoluzione umana

Il vero impatto di questi incontri preistorici resta da comprendere appieno. Tuttavia, questo è chiaro L'ascendenza di Neanderthal non si trova in modo uniforme nel nostro genoma. Alcune regioni ne sono completamente prive e sono chiamate « deserti arcaici », mentre altre contengono livelli insolitamente elevati di varianti di Neanderthal.

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Ciò suggerisce che gran parte del materiale genetico acquisito dai Neanderthal lo fosse probabilmente deleterio ed è stato eliminato dalla selezione naturale. Tuttavia, alcuni geni conferivano vantaggi in termini di sopravvivenza e venivano tramandati di generazione in generazione.

Esplorando questi “candidati per l’introgressione adattiva”, i ricercatori hanno identificato 347 geni di Neanderthal ben conservati nelle popolazioni antiche e attuali. Ciò suggerisce che molti di questi geni siano stati immediatamente benefici per gli esseri umani moderni quando hanno incontrato nuove pressioni ambientali al di fuori dell’Africa.

Questi utili geni di Neanderthal si trovano principalmente nelle regioni del genoma legati alla pigmentazione della pelle, al metabolismo e all’immunità. Ciò significa che gli scambi genetici tra Homo sapiens e Neanderthal probabilmente hanno aiutato i nostri antenati ad adattarsi ad ambienti nuovi e vari.

Ad esempio, gli adattamenti nella pigmentazione della pelle avrebbero potuto aiutare gli esseri umani a regolare la loro esposizione alla luce solare nei climi più temperati, mentre i miglioramenti nel metabolismo e nell’immunità avrebbero potuto migliorare la capacità di sopravvivere a nuove malattie e a diete diverse.

In sintesi, questa ricerca illustra come gli incontri interspecifici abbiano plasmato l’evoluzione umana. Il DNA di Neanderthal nel nostro genoma ci ricorda che la nostra specie è stata modellata da una serie di complessi incontri e adattamenti.





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