Questo uccello del Cretaceo è uno dei più antichi con il becco sdentato


I paleontologi hanno recentemente annunciato la scoperta di una nuova specie di uccello chiamato enantiornitina Imparavis attenboroughi nella ricca avifauna di Jehol in Cina. Questa scoperta rivoluzionaria spinge indietro di circa 48 milioni di anni la presunta origine dell'edentulia negli enantiornitini.

Un uccello sdentato 120 milioni di anni fa

Uccelli del gruppo enantiornitini aveva un'articolazione della spalla che aveva una configurazione « opposta » a quella vista negli uccelli moderni. Negli uccelli moderni, l'articolazione della spalla ha infatti una configurazione che consente movimenti più limitati, facilitando così il volo. Al contrario, negli enantiornitini, questa articolazione mostrava una struttura diversa, suggerendo una maggiore flessibilità nel movimento delle ali.

Imparavis attenboroughi comprendeva quindi questo gruppo di uccelli del Cretaceo che, come altri, scomparvero durante l'estinzione avvenuta circa 66 milioni di anni fa. Il suo scheletro fossilizzato è stato trovato da un collezionista di fossili dilettante nel nord-est della Cina.

Una delle peculiarità dello scheletro era laassenza di denti. Fino ad ora, gli scienziati pensavano che la sdentatura di questi uccelli risalisse a circa 72 milioni di anni, o alla fine del Cretaceo. Ecco, la scoperta di questa specie fa retrocedere questa stima 48-50 milioni di anni faindicando che l'evoluzione che porta all'edentulia è avvenuta molto prima del previsto all'interno di questo gruppo.

Per quanto riguarda la sua dieta, il becco diImparavis attenboroughi non fornisce indizi chiari, poiché i moderni uccelli edentuli mostrano una varietà di diete. Tuttavia, l'assenza di un ventriglio, un organo digestivo comune negli uccelli, suggerisce che questi enantiornitini fossero probabilmente arboricoli. Perdendo i denti, questa nuova specie avrebbe potuto sviluppare una dieta unica rispetto ai suoi congeneri.

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Imparavis attenboroughi uccello
Lo scheletro fossile diImparavis attenboroughi e una ricostruzione dell'uccello. Crediti: Ville Sinkkonen / Wang et al., doi: 10.1016/j.cretres.2024.105867.

Grande potenza sulle ali

Questo fossile presentava un'altra caratteristica notevole in termini di arti anteriori che erano provvisto di un'imponente cresta bicipitale. È una sporgenza ossea che si trova nella parte superiore dell'osso del braccio, dove si attaccano i muscoli. La sua presenza suggerisce un adattamento anatomico unico che aumenta la possibilità di a aumento della potenza muscolare nelle ali di questo uccello del Cretaceo.

« Stiamo potenzialmente assistendo a battiti d’ali molto forti“, osserva il paleontologo Alex Clark, riferendosi agli uccelli moderni come le pulcinelle di mare e i fagiani, che sono in grado di produrre una potenza considerevole per realizzare rapidi decolli o voli ad alta velocità.

Infine notalo Imparavis attenboroughi prende il nome dal famoso naturalista Sir David Attenborough. Si tratta di un riconoscimento onorario per il suo significativo contributo alla comprensione della paleontologia e della biologia.

I dettagli dello studio sono pubblicati sulla rivista Ricerca sul Cretaceo.





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