Un evento misterioso ha ucciso gli ultimi mammut della Terra


Un nuovo studio rivela che l’ultima popolazione di mammut lanosi, isolata sull’isola di Wrangel, è stata sterminata da un evento misterioso e improvviso. Contrariamente alle teorie precedenti, questa estinzione non è dovuta alla consanguineità, ma rimane un mistero irrisolto.

Una popolazione isolata ma vitale di mammut

Per migliaia di anni, i mammut lanosi vagavano per le vaste distese di Europa, Asia e Nord America. Queste maestose creature prosperarono fino alla fine dell’ultima era glaciale, circa 10.000 anni fa, quando il loro habitat, la tundra artica, iniziò a ridursi. Da allora, la maggior parte delle popolazioni continentali sono scomparse, ma è stata ritrovata una piccola popolazione rifugio sull’isola di Wrangelsituato nella Siberia settentrionale, dove è sopravvissuto circa 6.000 anni.

Sappiamo che questi mammut dell’isola di Wrangel provenivano da un gruppo fondatore molto piccolo, che si stima sia esistente otto individui. Questa situazione ha naturalmente portato gli scienziati a pensare che il consanguineità e mutazioni genetiche dannose avevano portato alla loro estinzione. Tuttavia, un nuovo studio, pubblicato sulla rivista Cellulamette in discussione questa ipotesi.

Nell’ambito di questo lavoro, i ricercatori hanno analizzato i genomi di ventuno mammut, di cui quattordici dell’isola di Wrangel e sette di popolazioni continentali prima del loro isolamento sull’isola. I risultati mostrano che, sebbene i mammut dell’isola mostrassero segni di consanguineità e una bassa diversità genetica, i le mutazioni più pericolose sono state eliminate del loro genoma nel tempo. Inoltre, anche se erano ancora presenti mutazioni lievemente dannose, lo studio dimostra che non lo erano non sufficientemente problematico da causare l’estinzione dei mammut.

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Come possiamo spiegare la scomparsa di mutazioni gravi?

Si tenga presente che in ambito evolutivo l’eliminazione delle mutazioni più pericolose in una popolazione può avvenire principalmente in due modi: selezione naturale e il deriva genetica. Nel dettaglio, le mutazioni più dannose possono rendere un individuo meno capace di sopravvivere e riprodursi. In un ambiente in cui queste mutazioni sono molto dannose, gli individui portatori di queste mutazioni hanno meno probabilità di sopravvivere fino all’età riproduttiva o di trasmettere i propri geni alla generazione successiva. Pertanto, nel corso delle generazioni, queste mutazioni tendono ad essere eliminate dalla popolazione, perché riducono la fitness (capacità di sopravvivere e riprodursi) degli individui.

Quando si parla di deriva genetica, questo processo avviene per caso. Alcune mutazioni, siano esse benefiche, neutre o dannose, possono essere perse da una popolazione semplicemente a causa della fortuna. Nel caso dei mammut dell’isola di Wrangel, sebbene persistessero mutazioni leggermente dannose, quelle estremamente dannose (e quindi potenzialmente letali) potrebbero essersi estinte per deriva genetica se trovate in individui che non sono riusciti a sopravvivere fino alla riproduzione.

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Illustrazione artistica dell’ultimo mammut lanoso sopravvissuto dell’isola di Wrangel. Crediti: Beth Zaiken/Love Dalén

Un fenomeno ancora dibattuto

La natura esatta della loro estinzione rimane quindi sconosciuta. I ricercatori ipotizzano che potrebbe essere a fenomeno ambientale improvviso, come un disastro naturale, un’epidemia o un rapido cambiamento climatico. I fossili di mammut dell’ultimo periodo della loro esistenza sull’isola di Wrangel sono ancora allo studio per fornire ulteriori indizi.

Anche lo studio dei mammut dell’isola di Wrangel offre lezioni cruciali moderni programmi di conservazione. In un mondo in cui molte specie sono in pericolo a causa della perdita di habitat, dei cambiamenti climatici e della consanguineità, è fondamentale comprendere le dinamiche genetiche delle popolazioni sopravvissute. La sopravvivenza dei mammut sull’isola di Wrangel per 6.000 anni dimostra che le popolazioni isolate possono persistere nonostante le sfide genetiche. Tuttavia, la loro improvvisa estinzione ci ricorda la fragilità di queste popolazioni di fronte ad eventi imprevedibili.

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