Un singolo impatto su Marte ha prodotto più di due miliardi di crateri secondari


Su Marte abbondano i crateri, a testimonianza di un passato tumultuoso e di un ambiente geologico unico. Rispetto alla Terra, la loro presenza è molto più pronunciata a causa della mancanza di forze erosive e della tettonica a placche meno attiva. Tuttavia, non tutti questi crateri sono il risultato diretto dell’impatto di asteroidi. Un recente studio, presentato alla 55a conferenza annuale sulle scienze lunari e planetarie in Texas, ha rivelato dettagli affascinanti su un cratere in particolare, chiamato Corinto, situato nella regione dell'Elysium Planitia, a nord dell'equatore di marzo.

Un “sistema a raggi” esteso

Corinto è un cratere relativamente giovane con un'età stimata di 2,34 milioni di anni. Le sue dimensioni imponenti, con un diametro di circa quattordici chilometri e una profondità di un chilometro, lo rendono uno dei crateri di queste dimensioni più giovani su Marte. Tuttavia, ciò che rende Corinto particolarmente intrigante è il suo esteso « sistema di raggi » che risulta dai materiali espulsi durante l'impatto iniziale.

Concretamente, quando si verifica un impatto su un pianeta come Martel'energia rilasciata dall'asteroide o dal meteoroide crea un cratere scavando nella superficie e proietta materiali in tutte le direzioni. Questi materiali, chiamati ejecta, vengono spesso lanciati a velocità estremamente elevate. Quando ricadono in superficie, formano i cosiddetti raggi, ovvero scie di detriti sparsi attorno al punto centrale dell'impatto.

Nel caso di Corinto, il suo esteso sistema di raggi indica che l'impatto iniziale ha generato una quantità significativa di materiale espulso che si è diffuso su vaste aree della superficie marziana. Inoltre, si è riscontrato che la maggior parte del materiale espulso spostato a sud, in particolare verso sud-ovest del cratere. Ciò suggerisce che l’angolo di impatto dell’oggetto celeste fosse sufficientemente obliquo da spingere la maggior parte dei detriti in quella specifica direzione.

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Questa osservazione è importante perché consente agli scienziati di ricostruire l'impatto iniziale. Studiando la distribuzione spaziale dei materiali espulsi e determinando la loro direzione predominante, i ricercatori potranno anche comprendere meglio le caratteristiche del dispositivo di simulazione e gli effetti geologici risultanti sulla superficie di Marte.

Crateri del cratere Corinto
Cratere Corinto fotografato dall'orbita. Crediti: NASA

Due miliardi di crateri secondari

Nell'ambito di lavori Recentemente, i ricercatori hanno esaminato l'impatto di Corinto e le sue conseguenze sull'ambiente marziano. I dati raccolti dal Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), in particolare grazie all'High Risoluzione Imaging Science Experiment (HiRISE) e alla Context Camera (CTX), sono stati utilizzati per analizzare le caratteristiche dei numerosi crateri circostanti.

Utilizzando questi dati, i ricercatori hanno analizzato le caratteristiche dei piccoli crateri situati vicino al cratere principale Corinto e hanno cercato di differenziare quelli causati dai materiali espulsi da quelli causati da altri fattori, come gli impatti di singoli asteroidi. Queste osservazioni alla fine hanno permesso di stimarlo approssimativamente due miliardi di crateri secondari con un diametro superiore a dieci metri provengono da Corinto ejecta. Si estendono anche fino a 1850 chilometri di distanza.

Sono stati inoltre rivelati diversi tipi di crateri dei materiali espulsi cinque “facies” distinteciascuno con caratteristiche specifiche che li distinguono dagli altri per forma, dimensione e aspetto.

Crateri del cratere Corinto
Rappresentazione grafica della facies dei crateri marziani attorno a Corinto.
Crediti: Golombek et al.

Questa scoperta solleva importanti domande sui processi geologici di Marte e sulla loro comprensione più ampia. Se un singolo impatto può generare una tale quantità di crateri secondari su una distanza così grande, ciò mette effettivamente in discussione i nostri modelli esistenti sulla formazione dei crateri e sulla dinamica geologica marziana. Tuttavia, sono necessarie ulteriori ricerche per comprendere appieno le implicazioni di questa scoperta.

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