Una pianta potrebbe aiutare a terraformare Marte


Con l’esplorazione spaziale in pieno svolgimento, la colonizzazione di Marte diventa una prospettiva sempre più concreta. Tuttavia, affinché gli esseri umani possano stabilirsi sul Pianeta Rosso, è imperativo trasformare il suo ambiente ostile in un habitat vitale. Una soluzione potrebbe risiedere nella coltivazione di piante in grado di sopravvivere alle condizioni marziane e contribuire alla produzione di ossigeno. Dopo la lucerna e uno Riso OGM sviluppato per il suolo marzianoun recente studio dell’Accademia cinese delle scienze fa luce sul muschio Syntrichia caninervisun’altra specie vegetale capace di resistere alle condizioni estreme di Marte.

Una pianta sopravvissuta

I muschi sono generalmente piante pioniere che si sono evolute per sopravvivere in ambienti estremi e S. caninervis non fa eccezione. Lo troverai principalmente nelle croste biologiche del suolo (BSC) dei deserti freddi. È particolarmente resistente alla siccità, al freddo intenso e alle radiazioni, il che lo rende un candidato ideale per le dure condizioni di Marte.

Per verificare questa ipotesi, i ricercatori hanno recentemente sottoposto questa pianta a condizioni che simulano quelle di Marte. Per fare ciò, hanno prima disidratato estremamente gli esemplari, prima di reidratarli. I risultati furono impressionanti: la schiuma l’avrebbe fatto ripreso le normali funzioni fisiologiche in pochi secondi. Successivamente, le piante sono state esposte a temperature estremamente basse, conservate in un congelatore a -80°C per cinque anni o in azoto liquido (-196°C) per un mese. Anche in queste condizioni il muschio si sarebbe fatto vedere una notevole capacità di rigenerazione con un tasso di sopravvivenza vicino al 95%.

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pianta di Marte Syntrichia caninervis
Distribuzione globale e diversi stati della crosta terrestre S.caninervis. Crediti: Xiaoshuang Li et al., L’innovazione, 2024

Resistenza alle radiazioni e alle condizioni atmosferiche di Marte

Oltre alla disidratazione e al freddo, le piante marziane dovranno fare i conti anche con livelli di radiazioni molto più elevati di quelli terrestri. Nell’ambito di questo lavoro, i ricercatori hanno quindi esposto S. caninervis a dosi di radiazioni comprese tra 500 e 16.000 grigi (Gy). I risultati hanno rivelato che le piante non solo potevano sopravvivere a dosi moderate di radiazioni (fino a 1.000 Gy), ma anche rigenerarsi più rapidamente delle piante di controllo.

Tuttavia, a dosi più elevate, la rigenerazione è stata più lenta e il tasso di sopravvivenza è sceso a circa il 70% dopo 60 giorni di recupero. Nonostante ciò, la resistenza di S. caninervis alle radiazioni è notevole rispetto a quello degli esseri umani che possono sopportare solo dosi fino a 50 Gy.

Infine, i ricercatori hanno sottoposto le piante a una simulazione delle condizioni atmosferiche di Marte, inclusa la composizione del gas e le fluttuazioni della temperatura. Il muschio disidratato presentava a recupero completo dopo trenta giorni, mentre sopravvissero anche i muschi idratati, ma con una rigenerazione più lenta. Questi risultati evidenziano ancora una volta il potenziale di S. caninervis sopravvivere e persino prosperare nel duro ambiente di Marte.

Anche se resta ancora molto da fare per trasformare Marte in un habitat autosufficiente per gli esseri umani, questo studio offre un barlume di speranza. I ricercatori lo concludono S. caninervis potrebbe svolgere un ruolo cruciale come pianta pioniera nella terraformazione di Marte. Inoltre produrre ossigenoqueste schiume potrebbero stabilizzare il suolo marziano e partecipare ai cicli biogeochimici del pianeta.

I prossimi passi saranno testare questo promettente muschio direttamente su Marte o sulla Luna per verificarne le capacità di colonizzazione e crescita nello spazio. Se questi test sono conclusivi, S. caninervis potrebbe benissimo diventare una parte fondamentale del nostro futuro interplanetario, inaugurando una nuova era di esplorazione spaziale e colonizzazione umana.

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L’articolo è pubblicato sulla rivista L’innovazione.





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